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"C’est l’instable qui est le fixe.
C’est sur l’incertain qu’il faut baser."

Extrait de Lettre à J.B. Pierret

La mort de Sardanapale

La Mort de Sardanapale est un grand tableau d’Eugène Delacroix, conservé au Musée du Louvre à Paris, qui est entré dans les collections grâce aux arrérages du legs Audéoud en 1921. Le musée conserve également un petit tableau (100 cm x 81 cm) sur le même thème — acquis en 1925, grâce à un legs de la comtesse de Salvandy — qui est une esquisse du grand tableau.

Sardanapale est un roi légendaire de Ninive en Assyrie qui aurait vécu de 661 à 631 av. J.-C. Il serait une mythologisation d’Assurbanipal, un roi très cultivé, peu belliqueux. L’autre possibilté est que Sardanapale soit le frère d’Assurbanipal, que ce dernier avait chargé de gouverner Babylone. Sardanapale avait ensuite intrigué contre Assurbanipal, ce qui avait poussé celui-ci à faire le siège de Babylone pour le punir (650-648). Lorsque Sardanapale sentit la défaite approcher, il décida de mourir avec toutes ses femmes et ses chevaux et d’incendier son palais.

La scène représentée par Delacroix raconte l’épisode dramatique de la mort du souverain, dont la capitale est assiégée sans aucun espoir de délivrance et qui décide de se suicider en compagnie de ses esclaves et de ses favorites, après avoir brûlé sa ville pour empêcher l’ennemi de profiter de son bien. Delacroix éprouva le besoin de fournir quelques explications lorsque la toile fut exposée la première fois, et il le fit en ces termes :

« Les révoltés l’assiégèrent dans son palais... Couché sur un lit superbe, au sommet d’un immense bûcher, Sardanapale donne l’ordre à ses eunuques et aux officiers du palais d’égorger ses femmes, ses pages, jusqu’à ses chevaux et ses chiens favoris ; aucun des objets qui avaient servi à ses plaisirs ne devait lui survivre. »

Le poète anglais Lord Byron, l’un des écrivains phare du romantisme, avait publié en 1821 en Angleterre un drame — Sardanapalus — traduit en France dès 1822. Certains historiens pensent que Delacroix y aurait puisé son inspiration. Le poème raconte la fin tragique de ce roi légendaire d’Assyrie, qui, voyant le pouvoir lui échapper à la suite d’une conspiration, choisit, lorsqu’il se rendit compte que sa défaite était inéluctable, de se jeter en compagnie de sa favorite, Myrrha, une esclave ionienne, dans les flammes d’un gigantesque bûcher. Si Delacroix semble bien avoir repris la trame générale du drame de Byron — on reconnaît Myrrha dans la femme à demi allongée sur le lit aux pieds du monarque — il semble en revanche avoir emprunté l’holocauste des femmes, des chevaux et du trésor à un autre auteur, antique cette fois, Diodore de Sicile, qui, dans sa Bibliothèque historique, raconte une scène analogue : « Pour ne pas se retrouver prisonnier de l’ennemi, il fit installer dans son palais un gigantesque bûcher sur lequel il plaça son or, son argent et tous ses habits de monarque ; s’enfermant avec ses femmes et ses eunuques dans un espace aménagé au milieu du bûcher, il se laissa ainsi brûler avec ses gens et son palais. »

On remarque que ce n’est pas un tableau léché. Le peintre juxtapose des taches de couleur qui présentent une forme uniquement lorsqu’on recule. La couleur domine, la luminosité est éclatante.

DétailAu-delà de l’histoire représentée, ce tableau apparaît comme un manifeste dans la querelle entre la peinture romantique — représentée par Delacroix — et le classicisme ou le néoclassicisme — représenté par Ingres — puisque Delacroix met en avant dans son œuvre ce relâchement des conventions formelles, que rejette les classiques : ce ne sont plus les formes et les sujets que l’artiste met en valeur, mais davantage l’intensité des couleurs, des contrastes et de la lumière (cf. La querelle du dessin et de la couleur entre Ingres et Delacroix).

L’œuvre fut exposée au Salon de 1827, salon où Ingres exposa L’Apothéose d’Homère. Elle fut beaucoup plus mal accueillie que Scènes des massacres de Scio (1824) exposée deux ans plus tôt, qui avait déjà fait scandale et promu Delacroix au rang de chef de file de l’école romantique en peinture. Face à l’œuvre d’Ingres, La Mort de Sardanapale provoqua un nouveau scandale et fut rejetée par la majorité des critiques. Victor Hugo, une nouvelle fois clairvoyant, fut un des seuls à ne pas condamner la démesure exprimée par Delacroix, son rejet du Beau, et la cruauté de la scène contemplée par un tyran esthète à mille lieues des exemples néoclassiques de vertu.

La Mort de Sardanapale est certainement la toile la plus romantique de Delacroix. Sur le même thème, Hector Berlioz écrivit une cantate qui lui valut son premier succès officiel.